Las cosechadoras de agua atmosférica podrían producir agua potable para mil millones de personas

Mil millones de personas podrían acceder a agua potable mediante dispositivos que utilizan la energía solar para condensar el agua del aire. Esta es la conclusión de un equipo de investigadores de Estados Unidos dirigido por Jackson Lord en X, The Moonshot Factory, que ha desarrollado una nueva herramienta para evaluar el potencial global de la recolección de agua. Su herramienta podría ayudar pronto a los investigadores a diseñar fuentes de agua completamente fuera de la red, adecuadas para su uso en comunidades locales de muchas partes del mundo en desarrollo.

La falta de acceso a agua potable gestionada de forma segura afecta actualmente a unos 2.200 millones de personas en todo el mundo. Abordar este grave problema utilizando las tecnologías existentes es una parte fundamental de los objetivos de desarrollo sostenible de las Naciones Unidas, que declaran que todo el mundo debería tener acceso a cinco litros de agua potable cada día.

Esto podría lograrse en algunas regiones utilizando cosechadoras de agua atmosférica (AWH), que extraen agua líquida limpia del aire húmedo.

Hay varios tipos de AWH, y Lord y sus colegas se centraron en el AWH de modo continuo impulsado por energía solar (SC-AWH). En este dispositivo, el calor de la luz solar impulsa el aire caliente y húmedo a través de un intercambiador de calor, donde se enfría y libera agua por condensación. Dado que el SC-AWH funciona durante el día, cuando la humedad relativa tiende a ser baja, su eficiencia es escasa y no estaba claro qué lugares del mundo son adecuados para su uso.

Ahora, el equipo de Lord ha creado una herramienta geoespacial llamada «AWH-Geo» para evaluar el potencial mundial de captación de agua.

Basada en un motor de Google Earth, la herramienta utiliza datos de ERA5: una base de datos que contiene un gran número de observaciones climáticas históricas que se remontan a 1979.

Para evaluar los diferentes resultados de la captación de agua atmosférica en distintas regiones, AWH-Geo tuvo en cuenta la irradiación de luz solar, la humedad relativa y la temperatura media del aire de cada lugar. Además, la herramienta tuvo en cuenta las variaciones anuales de estos parámetros.

El equipo también examinó la distribución mundial de personas sin acceso al agua potable, utilizando datos de la Organización Mundial de la Salud y de UNICEF. Combinando esto con los resultados de AWH-Geo, los investigadores demostraron que la captación de agua atmosférica podría proporcionar de forma realista cinco litros de agua potable a unos mil millones de personas en todo el mundo.

Esto se basa en el uso de un hipotético SC-AWH con una superficie de captación de 1 m2. El equipo calcula que un dispositivo de este tipo podría producir entre 0,2 y 2,5 litros de agua por kilovatio hora de energía solar primaria cuando funciona con una humedad relativa del 30% al 90% y una temperatura media del aire de 20 °C.

Los investigadores están desarrollando un dispositivo de este tipo y, con mejoras tecnológicas, creen que podría proporcionar un acceso rentable y completamente fuera de la red a agua potable de alta calidad para muchas comunidades del mundo en desarrollo.

Los investigadores seguirán utilizando AWH-Geo para guiar el desarrollo de nuevos tipos de dispositivos de captación de agua, con el objetivo final de acercarse al objetivo de la ONU de conseguir agua limpia.

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